Contrabbando succulento: perché le rare piante del deserto del Sud Africa stanno scomparendo??

ion maggio 2020, 10mm di pioggia sono caduti al Sendelingsdrif Rest Camp nell'angolo più a nord-ovest del Sudafrica. Potrebbe non essere stata una buona notizia per i visitatori del parco nazionale di Richtersveld, che si trova a cavallo del confine con la Namibia, ma la pioggia, compresi 200mm sulle montagne vicine, è stato un gradito sollievo per il sito del patrimonio mondiale flora e fauna. Dopo nove anni quasi senza pioggia, Pieter van Wyk, botanico autodidatta di 32 anni e capo del |Ai-|Parco transfrontaliero Ais/Richtersveldil vivaio, era entusiasta di vedere diverse specie di piante fiorire per la prima volta in quasi un decennio.

la sua gioia, tuttavia, fu di breve durata. Mentre la pioggia ha dato una vita temporanea ad alcune annuali e bulbi, ha fatto poco per alterare il fatto che decine di specie, piante grasse particolarmente grandi come l'aloe, sono in pericolo. Uno studio che sarà pubblicato da Van Wyk e altri lo dimostra 85% della popolazione del caratteristico aloe di Pearson (Aloe Pearsonii) – endemico del Richtersveld – è andato perduto negli ultimi cinque anni, essendo stata una presenza stabile nei quattro decenni precedenti.

L'aloe di Pearson è solo una delle dozzine di specie che Van Wyk teme possano scomparire nel corso della sua vita. Le piante affrontano una serie di minacce, ma sono l'emergenza climatica e il bracconaggio ad avere l'impatto maggiore.

Quando tutto va bene, la posizione del Richtersveld nel Northern Cape, al intersezione di tre biomi, accoppiato con la sua complessità geologica - il parco ospita le montagne più antiche del mondo - e il fatto che si trova a cavallo tra regioni piovose invernali ed estive, lo rende il paradiso dei botanici. Con più di 3,000 specie di piante, Compreso 400 endemico della regione, è "facilmente il deserto più biologicamente diversificato del mondo", Van Wyk dice con orgoglio.

Nonostante sia 20 volte più piccolo e con precipitazioni molto inferiori, Richtersveld ha più specie di piante del famoso parco nazionale Kruger. è, dice Van Wyk, “il più importante laboratorio di succulente al mondo”.

Ma è questa varietà di piante grasse rare che attira i bracconieri. Molte specie di Richtersveld sono così specializzate che crescono solo in una valle o su un pendio di montagna. In casi estremi un'intera specie può essere confinata in un'area più piccola di un campo da calcio, così un bracconiere potrebbe far estinguere una specie in un mattino. Nella stima di Van Wyk, il bracconaggio delle piante potrebbe essere più redditizio dell'industria del corno di rinoceronte del paese.

I bracconieri prendono di mira le specie tipicamente in via di estinzione, che ottengono i prezzi più alti sul mercato nero (le piante selvatiche "piene di carattere" hanno prezzi più alti di quelle coltivate). “Nonostante la vendita di tali piante sia strettamente illegale, non cercano nemmeno di nascondere ciò che stanno vendendo,Dice Van Wyk.

Le succulente nane di Richtersveld sono in cima alla lista dei bracconieri, ma le specie in tutta l'Africa meridionale sono prese di mira. Le piante sono vendute in Asia, Europa e Nord America da parte di organizzazioni criminali che subappaltano l'effettivo bracconaggio a sudafricani disperati. Tra quattro mesi a 2019, 15,000 esemplari di un singolo Conophytum specie sono state confiscate ai bracconieri dopo una soffiata. e in 2020 due sudcoreani sono stati multati di R5m (£ 250.000) per detenzione illegale di 60,000 Conophytum impianti. Le piante confiscate non possono mai essere restituite ai loro habitat, quindi i vivai botanici finiscono per essere sommersi.

Con risorse di polizia limitate e vaste distese di semi-deserto, è quasi garantito che un numero molto maggiore di piante venga contrabbandato fuori dal paese. Più di 30 specie di Conophytum appaiono in Sud Africa lista rossa di specie minacciate. Il Istituto nazionale sudafricano per la biodiversità rileva che molti di loro sono ampiamente in camicia.

Nel frattempo, l'emergenza climatica sta mettendo a dura prova ecosistemi estremi come il Richtersveld. Il gruppo intergovernativo sui cambiamenti climatici (IPCC) prevede un aumento della temperatura tra 3,4C e 4,2C per la regione, con il clima che diventa più secco e più ventoso.

“Più fa caldo, più piante acquatiche hanno bisogno per sopravvivere,"dice Nick Helme, un consulente botanico con sede a Cape Town. "Ma una minore piovosità significa che in realtà c'è meno acqua nel terreno". I venti costieri sempre più potenti aggravano il problema. Nel passato, questi "venti di montagna" erano quasi sempre seguiti da piogge che inumidivano il terriccio e tenevano tutto insieme. Ma negli ultimi anni le piogge hanno smesso di arrivare e milioni di tonnellate di polvere, terriccio e seme vengono “soffiati in mare per nutrire i pesci”, dice Helme. una tempesta, catturato da immagini satellitari a settembre 2019, soffiato un pennacchio di detriti 400 miglia nell'Oceano Atlantico.

Gli effetti dell'emergenza climatica si vedono già nel più densamente popolato Namaqualand, un altro hotspot botanico poche centinaia di chilometri a sud. Dott.ssa Ute Schmiedel, dell'Università di Amburgo, ha seguito da vicino, “fino alle singole piante”, lo stesso appezzamento di un chilometro quadrato per 20 anni. Nel 2017 pensava di assistere a un declino catastrofico simile a quello che Van Wyk ha documentato con l'aloe di Pearson. Ma le migliori piogge dell'anno successivo hanno permesso a molte specie succulente nel suo appezzamento di riprendersi. “Dobbiamo tenere presente che la siccità è normale in questa parte del mondo e che le piante si sono adattate per contrastare questo," lei dice, spiegando che le specie nei suoi appezzamenti tendevano ad avere banche di semi più resistenti dell'aloe. Ma la siccità “cresce di gravità e frequenza”, lei aggiunge, "e le piante non saranno in grado di riprendersi ogni volta".

“In aree marginali come il Namaqualand, il cambiamento climatico non distruggerà solo gli ecosistemi, distruggerà anche i mezzi di sussistenza,"dice Helme. Sta diventando sempre più difficile per gli agricoltori di sussistenza della regione - pastori Nama semi-nomadi - guadagnarsi da vivere. E negli anni di siccità le loro pecore e capre aggravano il problema pascolando su piante legnose e danneggiando il terriccio. “Ovviamente sarebbe meglio meno capre,"dice Helme. "Ma [quando si parla di cambiamento climatico] queste sono le persone meno responsabili del pianeta”.

In totale più di 100 Le specie Richtersveld sono apparse nella lista rossa del Sudafrica negli ultimi cinque anni a causa della crisi climatica, bracconaggio, pascolo eccessivo, ma anche minerario. Perché la terra è tecnicamente di proprietà della comunità Nama locale, l'estrazione mineraria è consentita nel parco nazionale, sebbene Van Wyk sottolinei che i Nama ne hanno ricevuto "praticamente zero benefici".

Tutte le applicazioni minerarie e di sviluppo attualmente in attesa di approvazione sono concentrate nelle aree più ricche di biodiversità della regione. "Auspicabilmente, non saranno tutti approvati,Dice Van Wyk, prima di aggiungere che la proposta Progetto Boegoe Bay Harbor, nel cuore del Richtersveld, “potrebbe diventare uno dei più grandi disastri naturali causati dall'uomo in Sudafrica”.

È "terribile" assistere alla scomparsa di un ecosistema che è rimasto stabile per milioni di anni, Aggiunge. “Ti innamori del paesaggio in cui cresci. E presumi che morirai prima che accada."

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