Dalle minacce di sciopero agli incendi boschivi: come l'"Happy Slam" australiano ha perso il suo allegria

ioFu Roger Federer a coniare per primo il termine “Happy Slam” per descrivere il Open d'Australia – una frase che riassumeva perfettamente il primo grande slam dell'anno, un momento in cui i giocatori si sentono freschi e semplicemente felici di essere lì. Per chi viene dall'inverno europeo il caldo sole regala ringiovanimento, mentalmente e fisicamente, mentre i giocatori sono stati trattati bene anche da Tennis Australia, particolarmente nel passato 15 anni o giù di lì da quando Craig Tiley è diventato il direttore del torneo.

È stato Tiley che ha introdotto un pagamento totale di $1,000 a tutti i giocatori del tabellone principale, singoli e doppi, cosa che è stata molto apprezzata da coloro che sono più in basso nella classifica che hanno fatto il lungo viaggio in Australia sapendo che il loro assegno da perdente al primo turno avrebbe probabilmente coperto a malapena le spese.

Nel 2018, Tiley si è impegnata a raccogliere il premio in denaro dalla cifra di Aus $ 55 milioni a Aus $ 100 milioni, che metterebbe l'Australian Open al di sopra degli altri tre Grandi Slam. (Quest'anno, sono 75 milioni di dollari australiani.) I giocatori adorano i ristoranti di Melbourne, amano il clima e tutto ciò che lo riguarda. Le strutture, notevolmente migliorato negli ultimi dieci anni, non sono secondi a nessuno, di cui tre campi coperti, nonché un'eccezionale palestra e sale di recupero.

Ma come Novak Djokovic siede nel suo hotel in quarantena a Melbourne, in attesa dell'appello di lunedì contro il rigetto del suo visto – per non aver fornito prove sufficienti di meritare un'esenzione dal mandato del vaccino contro il Covid-19 del Paese – le cose non sembrano più così felici.

Mentre l'Happy Slam è stato divertente per i giocatori e per i giornalisti, emittenti e fan a partecipare, le cose sono cambiate. Gli occhiali rosa potrebbero essere in gioco qui, ma molti che hanno seguito l'evento negli anni '80 e '90 ti diranno come i funzionari siano stati più ufficiali, come la flessibilità è stata sostituita dalla rigidità. Le regole sono regole.

Difficilmente è stato senza la sua quota di polemiche. Nel passato 16 anni, l'Australian Open ha subito almeno due minacce di sciopero (con Djokovic come figura chiave) così come i test antidroga falliti, disastri naturali, omofobia e partite truccate.

Nel 2005, l'accumulo è stato dominato da uno scandalo sulla droga, scatenato dal ministro dello sport belga, Claude Eerdekens, che ha annunciato quella campionessa degli US Open femminili all'epoca, Svetlana Kuznetsova, era risultato positivo all'efedrina in un evento espositivo in Belgio.

I giornalisti che sbarcano a Melbourne si sono uniti ai giornalisti locali nell'inseguire la storia per tre giorni e attraverso il russo, che ha detto che le era stato prescritto un rimedio per il raffreddore che avrebbe potuto causare il fallimento del test, sfuggito a una sanzione perché l'efedrina era vietata solo in competizione, ha messo le cose su una nota oscura.

Lo slot in calendario degli Australian Open, svoltasi nella seconda metà di gennaio, potrebbe essere uno dei motivi per cui attira polemiche. Quando i giocatori arrivano sono trascorsi più di quattro mesi dalla fine degli US Open, l'ultima volta che sono stati tutti nello stesso posto. L'ATP e la WTA tengono incontri con i giocatori alla vigilia dell'evento e quel tempismo può spesso portare a momenti esplosivi.

Nel 2012, le tensioni erano alte agli US Open per il montepremi, in particolare la percentuale di ricavo che è stata data ai giocatori. Una minaccia di sciopero – mirata al 2013 Australian Open - è stato evitato dopo che Federer e Djokovic hanno guidato le trattative con i tornei del Grande Slam.

Nel 2018, la minaccia di uno sciopero alzò di nuovo la testa, questa volta in Australia, quando Djokovic ha guidato le richieste di un grande aumento del montepremi. Il serbo ha detto di voler distribuire la ricchezza più in basso nella classifica, mentre ha anche minacciato di formare un sindacato separatista per avere un organismo indipendente che rappresenti i giocatori da solo.

La minaccia è stata scongiurata quando Tiley ha promesso di aumentare il premio in denaro. Djokovic ha poi proseguito con la formazione del Professionista Tennis Associazione giocatori (PTPA) nel mese di settembre 2020, sebbene rimanga nelle sue fasi formative.

Anche gli eroi australiani non hanno sempre aiutato. Margherita Corte, una leggenda del tennis australiano in campo e detentore di un record 24 titoli del Grande Slam in singolo, è stata a lungo una figura polarizzante grazie alla sua posizione vocale contro i diritti dei gay. Il suo nome adorna ancora la Margaret Court Arena, ma dentro 2018 c'era un momento imbarazzante per Tennis Australia quando Billie Jean King, invitato a Melbourne per ricevere il premio donna dell'anno inaugurale dell'Australian Open, detto nome della Corte dovrebbe essere rimosso.

“È davvero importante se hai intenzione di avere un nome su tutto ciò che sei ospitale, sei inclusivo, che tu apra le braccia a tutti coloro che vengono in una struttura pubblica," lei disse, mentre lentamente i funzionari di Tennis Australia si sono resi conto di cosa potrebbe essere sul punto di crollare.

“Stavo bene fino a quando ultimamente ha detto così tante cose sprezzanti sulla mia comunità, sulla LBGT. Questo è andato davvero nel profondo del mio cuore e della mia anima. Non credo che avrebbe dovuto [il suo nome su di esso] più."

Nel 2016, un scandalo delle partite truccate rotto alla vigilia dell'evento. Nel 2020, devastanti incendi boschivi hanno minacciato gli Australian Open prima di finire appena in tempo e l'anno scorso, l'evento si è svolto in una pandemia grazie agli incredibili sforzi di tutti gli interessati.

Mentre Djokovic attende il suo destino, potrebbe semplicemente chiedersi cosa sia successo all'Happy Slam.

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